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Un argument de couverture pour l’empathie

Un argument de couverture pour l’empathie

Écrit par
Matthew Anderson
le
21 mai 2019

Lorsqu'ils envisagent le sort de la radiodiffusion publique, les décideurs doivent garder à l'esprit la valeur de l'empathie et le choix entre tisser des liens ou démêler les tissus sociaux.

Un argument de couverture pour l’empathie

Photo: Annie Spratt

À la mort de ma mère, l’un des rares objets de sa famille qu’elle a laissés était une couverture de la Compagnie de la Baie d’Hudson (CBH). Elle venait de notre ferme familiale, disparue depuis longtemps, et pourrait bien remonter au temps des lots de colonisation. Son ancienne laine de couleur crème est jaunie par des générations de cigarettes et de fumée de bois. Mais les bandes noires, jaunes, rouges et turquoises sont toujours claires.

J'adore cette couverture. J'imagine ma mère, enfant, en dessous, se tenant au chaud près du poêle en fonte durant les nuits extrêmement froides des Prairies. Cependant, depuis que le Dr Duke Redbird, un membre des Premières Nations, a parlé des souvenirs de colonisation et d’oppression que les couvertures de la CBH évoquent pour de nombreux peuples autochtones, dans le balado de la CBC The Secret Life of Canada, je regarde mon héritage familial différemment. Je revois encore ma mère sous la laine rugueuse, et je suis sûr qu’elle l’a réconfortée, mais je ressens aussi maintenant la vente de Rupert’s Land, la famine artificielle de la fin des années 1800 et l’amertume des Premières Nations face à la variole qui voyageait parfois avec ces symboles canadiens emblématiques. Le trésor que je tiens dans ma main est pour plusieurs, un symbole de la mort.

L’empathie n’est pas simplement une vertu personnelle. Elle n'est pas non plus « douce » ou « faible » - des étiquettes que les détenteurs du pouvoir masculins utilisent généralement pour ignorer un trait qui, en devenant civique, pourrait menacer leur privilège. La présence - ou, de plus en plus, l'absence - d'empathie dans le discours public a des conséquences concrètes, notamment au niveau du budget pour l'eau potable dans les réserves, des délais d'attente pour les réfugiés à nos frontières et la possibilité de désaccords politiques courtois. Il y a plus de 50 ans, Northrop Frye écrivait dans The Educated Imagination que la valeur de la littérature et, par extension, d'autres récits, est qu'ils nous permettent de vivre par procuration des situations qui nous sont étrangères. Les Canadiens de mon âge, descendants de colons, ne se sont jamais inquiétés d'une couverture de la CBH porteuse d'une maladie mortelle. Maintenant, en partie à cause d'un diffuseur public proactif, je comprends un peu l'expérience de ceux qui l'ont été.

L’empathie est un fil de laine chaud, tissé à travers les sociétés, qui peut coudre ensemble et renforcer le tissu social, mais qui peut également être effilé ou déchiré. Le philosophe allemand Max Scheler, enfant d'un père luthérien et d'une mère juive, a écrit en 1912 dans The Nature of Sympathy que l'encouragement au « sentiment amical » mène à une attitude constructive et engagée envers le monde. De telles attitudes sont empreintes de respect et même d'amour pour l'autre, a-t-il déclaré. Pourtant, quelques décennies plus tard, la même université à partir de laquelle il publia ses idées devint un centre du nazisme.

Un média en bonne santé, et en particulier un radiodiffuseur public en bonne santé, défend une empathie de la société informée, critique et engagée en racontant avec sympathie les histoires des autres. Les histoires bien conçues sont le contraire du discours haineux. Elles nous poussent au-delà du sensationnalisme ou du voyeurisme bon marché pour venir en aide à ceux qui vivent un traumatisme. Elles nous aident non seulement à connaître, mais aussi à ressentir, et peut-être même à agir face aux dommages causés par des politiques injustes, telles que celles qui ont entraîné l'emprisonnement d'Everett Klippert, le dernier Canadien accusé du « crime » de l'homosexualité et le sujet d'un portrait de la CBC.

Les histoires bien conçues sont le contraire du discours haineux. Elles nous aident non seulement à connaître, mais aussi à ressentir, et peut-être même à agir face aux dommages causés par des politiques injustes.

Pour permettre aux médias publics de jouer un tel rôle dans la cohésion sociale, les gouvernements doivent comprendre que l’empathie n’est pas seulement une caractéristique des individus. C’est un bien social. L'empathie est un comportement acquis. Cela peut et devrait être un objectif politique. À cette fin, les gouvernements doivent veiller à ce que les médias publics soient sans but lucratif et non redevables aux annonceurs. Ils doivent disposer de ressources suffisantes pour offrir une plateforme aux voix mal entendues que ces mêmes annonceurs peuvent ignorer, qu'elles viennent du Canada rural ou des territoires nordiques, de groupes victimes ou de populations marginalisées. Se battre pour la radio/balado/webdiffusion publique, c'est lutter pour la valeur sociale et politique réelle - la chaleur protectrice contre les éléments hostiles - qu'une couverture d'empathie procure à une société.

Des programmes tels que As It Happens renforcent la connexion que nous établissons avec quelqu'un à l'autre bout d'une connexion téléphonique à Beyrouth, au Bangladesh ou à Burnaby. Même les émissions peu coûteuses à la radio locale qui comprennent des tribunes téléphoniques, diffusées dans des endroits où Radio-Canada est le seul média commun, nous permettent d’entendre les opinions de personnes avec lesquelles nous ne sommes pas nécessairement en accord, mais que nous ignorerions normalement, mettant à risque notre démocratie commune. S’identifier aux autres ne nous mènera pas forcément toujours vers une solidarité pratique. Mais c’est possible. Les tribunes radiophoniques sont-elles parfois contrariantes ? Certainement. Endurer ce genre de désagrément est un test mineur de notre citoyenneté.

Frye a écrit que l'empathie mène au jugement et, éventuellement, à l'action. Elle commence toutefois par l'écoute. Comme le savent ceux et celles qui ont pu écouter une personne ayant survécu aux pensionnats autochtones, il existe un pouvoir dans les récits d'oppression, de souffrance et de violence. L'Appel à l'action 45 de la Commission de vérité et réconciliation du Canada comprend le renouvellement ou l'établissement de traités fondés sur « la reconnaissance mutuelle, le respect mutuel et la responsabilité partagée du maintien de ces relations dans le futur ». Dans l’Appel à l’action 63, la Commission demande que les ministres de l’éducation renforcent « la capacité de compréhension interculturelle, d'empathie et de respect mutuel ». La CVR sait que les histoires racontées lors de ses audiences ne sont pas terminées. Il faut continuer à les raconter : parmi ses appels à l’action, un financement accru de CBC/Radio Canada a été prévu.

Pour souder une société, une histoire ne doit non seulement être racontée, mais elle doit aussi être entendue. Un danger pour l'empathie provient de l'importance croissante des algorithmes, qui ont été utilisés de deux manières pour détacher et séparer les fils de l'empathie.

Premièrement, s’ils choisissent de plus en plus le type de sujets d’actualité et d’opinions à afficher sur nos écrans et pour lesquels nous avons déjà exprimé notre soutien, les algorithmes renforcent nos opinions existantes au lieu de nous défier à l’aide d’idées nouvelles. Sans que nous en soyons conscients, nous perdons la force de traction d'être tressés avec d'autres dans une communauté hétérogène. Nos médias sociaux et nos flux de nouvelles se ghettoïsent, avec des personnes partageant les mêmes idées cliquant sur « J'aime » sur les publications des uns et des autres dans un nœud de plus en plus intérieur qui ne nous confronte jamais à des voix dissidentes ou à des histoires alternatives dont nous pourrions tirer des enseignements.

Deuxièmement, dans un monde de nouvelles choquantes et de pièges à clics, les algorithmes sont conçus pour nous bouleverser afin de nous maintenir impliqués dans un article ou une publication. L'effritement et la réduction du tissu social est un effet secondaire regrettable mais inévitable d'un esprit motivé à garder les consommateurs dépendants. En revanche, les médias publics sont mandatés pour offrir un tissage plus riche et plus épais.

Une alternative désastreuse à la narration empathique est l’injure. Le président des États-Unis, Donald Trump, a qualifié les enfants détenus à la frontière entre son pays et le Mexique d’ « étrangers », les Mexicains, de « trafiquants de drogue, de criminels et de violeurs », et les Américains qui s’opposaient à lui de « bande de gauchistes ». Les autres incohérences de Trump, son utilisation de langage humiliant, stigmatisant « l’autre » et déshumanisant est remarquablement constant.

De telles tactiques de couverture génératrice de maladies sont pénibles et dangereuses, mais ne sont pas nouvelles. David Livingstone, dans Less Than Human: Why We Demean, Enslave and Exterminate Others, souligne que le langage déshumanisant est aussi ancien et aussi répandu que l'humanité. Les anciens Athéniens l'ont fait et, pour les Allemands dans les années 1930, la représentation publique des Juifs en tant que sous-humains a contribué à préparer le terrain pour l'Holocauste. En 1550, deux Espagnols ont tenu un débat pour savoir si les peuples autochtones des Amériques récemment « découvertes » étaient des êtres humains ou non. Le Rwandais Léon Mugesera a passé près de 20 ans au Canada, dont quelques-uns à enseigner à l'université, avant d'être expulsé au Rwanda et condamné à la prison à vie en 2016. Il a été reconnu coupable d'être l'un de ces hommes politiques et dirigeants Hutus qui se sont préparés au génocide, effilochant la société rwandaise en appelant publiquement les citoyens Tutsis « racailles », « vermines » et « cafards » à la radio locale.

Les médias peuvent tisser des liens en faveur de la réconciliation et de la solidarité communautaire. Mais de tels reportages nécessitent la patience, la recherche et l’impartialité qui caractérisent les radiodiffuseurs publics des pays démocratiques et que la fragmentation des médias a mis en péril.

L'histoire nous montre que les médias peuvent être utilisés comme un métier à tisser ou comme une machette. La répétition de caricatures haineuses dégrade l'empathie et ouvre la voie à des actes de violence et à des meurtres. Heureusement, les médias peuvent également tisser des liens en faveur de la réconciliation et de la solidarité communautaire. Mais, tout comme la filature, de tels reportages exigent la patience, la recherche et l’équité qui caractérisent particulièrement les radiodiffuseurs publics des pays démocratiques et que la fragmentation des médias met en péril. Dans son livre Points of Departure de 1979, Dalton Camp décrit un moment de calme assis dans un autobus de campagne, regardant le monde à travers les vitres teintées. Je me demande s’il a inclus cette petite scène car le verre représentait pour lui un décalage entre les préoccupations politiques officielles de la campagne et ceux qui se trouvaient « à l’extérieur », au-delà de l’autobus. Dans ses commentaires politiques et ses tables rondes sur la CBC, Camp a tenté de combler ce fossé. Il ne voulait pas caricaturer même ceux contre lesquels il était fermement opposé. Comme pour la couverture de la Compagnie de la Baie d’Hudson, le Canada de Camp portait de nombreuses rayures de couleurs différentes.

Comme beaucoup de Canadiens, j’ai participé à un exercice de sensibilisation appelé « l’exercice de la couverture ». Sous la direction d’un chef des Premières Nations, des participants représentant plusieurs Premières Nations et quelques colons se rassemblent sur un très grand drap. Petit à petit, à la lecture des applications particulièrement draconiennes de la Loi sur les Indiens et d’autres détails historiques de l’oppression des Premiers Peuples par le Canada, divers participants sont progressivement repoussés hors des limites du drap. Finalement, il ne reste presque personne sauf ceux qui représentent les colons.

En 2015, dans une sorte de renversement de l’exercice de la couverture, j'ai marché avec des descendants de Premières Nations, de Métis et d'autres pionniers de Wood Mountain, en Saskatchewan, jusqu'à Fort Walsh, parcourant une distance d'environ 350 km sur les terres du Traité no 4. Marcher lentement vers l'ouest à travers les prairies et le long des routes, au lieu de conduire en voiture, était un exercice d’empathie intentionnelle consistant à tisser des liens entre nous, au sein de notre groupe, au cours d’un lent voyage de compagnonnage. Ce fut une randonnée difficile mais enrichissante. En 2017, nous avons marché de nouveau, cette fois au nord de Swift Current, en suivant un sentier de cargo du XIXe siècle qui s'est terminé environ 350 kilomètres plus loin à Fort Battleford. Les pèlerins membres des Premières Nations et Métis parmi nous déposaient le tabac lorsque nous traversions de nouvelles régions. C'était, disait-on, une manière de reconnaître la présence de la terre en tant que partenaire actif de notre pèlerinage. Comme le disait un ami cri : « Même si elle ne nous enseigne rien d’autre, peut-être que la terre nous enseignera la réconciliation. »

Que nous le reconnaissions ou non, nous sommes tissés avec toute la création - un fait sur lequel les histoires et les cérémonies de nombreux peuples autochtones s'accordent. Notre incapacité ou notre réticence à écouter ce que la terre, l'air, l'eau et d'autres espèces nous disent - notre méconnaissance du fait que nous faisons nous-mêmes partie du tissu de la création plutôt qu'être à l’extérieur de celui-ci - est à l'origine de nombreuses politiques myopes et destructrices. La valeur sociale de l’empathie réside dans le fait qu’elle étend la communauté au-delà de ceux qui pensent comme nous, jusqu’à l’espace naturel situé à l’extérieur de nos portes.

J’ai toujours la couverture de la Baie d’Hudson de ma mère. Je l’aime encore. Mais en tant que colon, lorsque je prends la laine jaunie dans mes mains, ce que je ressens dépasse nettement ce que j’ai pu ressentir auparavant. Maintenant, je ressens également les fils complexes du colonialisme, du mercantilisme, de l’appropriation, de l’extraction de ressources et du génocide qui ont traversé les plaines du nord avec cette couverture. Au contraire, bien qu’un peu moins iconique, la couverture semble plus précieuse. Elle est encore chaude. Mais maintenant, comme la véritable histoire du Canada, elle n’est plus simple.

Lorsqu'ils envisagent le sort de la radiodiffusion publique, les décideurs doivent garder à l'esprit la valeur de l'empathie et le choix entre tisser des liens ou démêler les tissus sociaux. Nous, qui vivons dans ce pays, méritons les nombreuses histoires différentes, richement nuancées et parfois troublantes que, comme dans ces couvertures, la radiodiffusion publique peut tricoter dans la chaîne et le tissage de notre vie de Canadiens.

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